Când orașul virtual Cybertown s-a întunecat, cetățenii săi l-au reconstruit

Să te întorci în orașul tău natal poate fi o experiență alienantă, mai ales când tot ce găsești este un link mort către un site web de mult părăsit.

Timp de aproape un deceniu, aceasta a fost experiența citonienilor – membri ai unei lumi virtuale timpurii numită Cybertown, care a funcționat între 1995 și 2012. Însă, din 2019, un grup de foști cetățeni s-a dedicat reînvierii vechii lor cămin. Cybertown Revival, sau CTR, a lansat cu succes o versiune pre-alfa a unui nou Cybertown la începutul acestui an. Este rezultatul adunării a sute de foști rezidenți pentru a reconstrui orașul digital, bazându-se pe orice, de la postările de blog ale foștilor utilizatori până la conținutul hard disk-urilor lor.

Cybertown original a fost lansat în primele zile ale jocurilor online multiplayer masiv, cu câțiva ani înainte Ultima Online și EverQuest a devenit a doua casă pentru milioane de jucători. A urmat o formulă inițiată de temnițele multi-utilizator, sau MUD-uri: în mare parte lumi bazate pe text compuse din camere, obiecte și avatare, concepute atât pentru interacțiunea socială, cât și pentru jocul structurat. Dar orașul a ecou în viața reală într-un mod în care multe spații digitale ale vremii nu au făcut-o.

Cybertown era o metropolă digitală pe care jucătorii o puteau experimenta prin descrieri bazate pe text, dar și prin intrarea într-o lume 3D în browserul lor web. Odată ce „au imigrat” în oraș, citonienii puteau alege locația unei case virtuale pe care o puteau umple cu posesiuni virtuale. Ei și-ar putea petrece apoi timpul prin cafenele, magazine, o piață a orașului și câștigând bani digitali numiți CityCash prin vânzarea de obiecte digitale autocodate sau ținând locuri de muncă precum un moderator comunității „Adjunct de bloc”. Modificările de nivel superior au fost atribuite sarcini precum curățarea locuințelor, dezactivând casele abandonate ale foștilor rezidenți. A existat chiar și o închisoare pentru cei care încalcă regulile.

Lumea i-a derutat pe unii nou-veniți. unu Orlando Sentinel Scriitorul, de exemplu, povestește că a fost interzis după ce a participat la o furie frustrată de jaf provocată de căderea în piscina virtuală a Cybertown. Dar pentru mulți alții, a fost o descoperire incredibilă. „Cybertown a fost personal”, spune fondatorul CTR, Lord Rayken. (Participanții la proiect au cerut să fie identificați după prenumele sau pseudonimele lor.) Printre altele, platforma a acceptat importarea de avatare personalizate care arăta ca orice, de la oameni obișnuiți la brazi de Crăciun animați. „Ți-ai ales avatarul, ai ales unde ai stat, ți-ai ales casa, ai ales ce articole l-au decorat, ai ales din ce cluburi faci parte”, își amintește Rayken. Înregistrarea ar putea simți că te-ai alăturat atât unei comunități, cât și unui spațiu real într-o lume digitală, cu ani înainte ca asta să fie o întâmplare de zi cu zi. Citonienii puteau chiar candida pentru funcții alese în oraș, deși dezvoltatorul Blaxxun Interactive și-a menținut partea leului din putere printr-o figură semi-mitică numită Fondatorul.

Bank of Cybertown în pre-alfa a Cybertown Revival.
Imagine: Cybertown Revival

Împreună cu platforme precum Active Worlds și Onlive! Călător, Cybertown a ajutat la reducerea decalajului generațional dintre lumile bazate pe text și cele virtuale 3D. Orașul este un spațiu cibernetic pur al anilor 1990, plin de camere luminoase, cu unghiuri ascuțite, cu decor minim și grafică low-poli. Chiar și oamenii care erau prea tineri pentru a-și aminti Cybertown își pot găsi influența în proiecte mai noi, cum ar fi jocul din 2019 Haiduc hipnospațialcare – potrivit designerului Jay Tholen – a fost inspirat parțial de difuzările promoționale lucioase ale Blaxxun în PC Gamer.

Cybertown a durat până în următorul deceniu. La începutul anilor 2000, etnograful cibernetic Nadezhda Kaneva a spus că Blaxxun a promovat peste un milion de locuitori, deși doar 350 până la 500 de persoane erau online la un moment dat. Dar nu a atins niciodată proeminența unor lumi virtuale ulterioare precum A doua viață. După ce a fost vândută de Blaxxun și a implementat o taxă lunară în 2003, platforma a scăzut lent în a doua jumătate a anilor 2000, în cele din urmă s-a întunecat în 2012.

Totuși, moartea lui Cybertown nu s-a potrivit cu unii foști cetățeni. „Cybertown a fost un loc în care atât de mulți oameni să se întâlnească într-o lume virtuală pentru prima dată”, spune Rayken. „Revenind din nou mulți ani mai târziu, am fost surprins să descopăr că nimeni nu a avut eforturi concentrate pentru a revigora site-ul.”

Rayken spune că a început să caute pe web pe oricine și-a amintit de Blaxxun sau Cybertown, de la mici enclave Facebook până la comentatori aleatori pe Twitter și Reddit. Și începând cu un grup de cinci sau șase persoane, a fondat un server Discord dedicat aducerii lui înapoi. Încet, grupul a crescut la peste 300 de oameni, inclusiv câțiva membri cu abilități de codare care le-au permis să se implice. Astăzi, funcționează cu aproximativ cinci dezvoltatori de bază și un grup puțin mai mare care contribuie în mod regulat cu ajutor tehnic. Mulți mai mulți utilizatori au contribuit cu active precum avatare sau obiecte digitale, cercetând internetul sau vechile lor colecții offline pentru a le găsi.

Lumile virtuale pot produce amintiri la fel de semnificative precum cele fizice: oamenii se întâlnesc cu noi prieteni, învață noi abilități, își găsesc afaceri, chiar găsesc dragoste și se căsătoresc în ele. Cu toate acestea, sunt mult mai fragile decât spațiile din lumea reală. Multe dintre ele sunt controlate de companiile care le-au creat sau depind de standardele hardware și software trecătoare. Pe măsură ce jucătorii abandonează și codul devine învechit, aceștia pot fi pierduti pentru totdeauna.

De ani de zile, totuși, fanii acestor lumi au făcut eforturi extraordinare pentru a-și menține comunitățile în viață. Jucătorii MMO s-au înghesuit pe servere pentru o versiune oficială relansată a originalului World of Warcraft și a creat o migrare „diaspora” autoidentificată din jocul defunct Uru: Ages Beyond Myst. Grupuri precum Muzeul de Artă și Divertisment Digital (MADE) s-au luptat pentru derogări legale pentru a evita blocarea programelor vechi, susținând încercările neoficiale de a menține jocurile defuncte. În 2017, MADE a contribuit la relansare Habitatuna dintre primele lumi virtuale grafice, ca Neohabitat — un proiect care are multe în comun cu CTR.

O captură de ecran a închisorii Cybertown

Închisoarea Cybertown.

CTR nu lucrează cu o inițiativă mai mare precum MADE, dar are două lucruri care lucrează în favoarea sa. Primul este un grup, deși relativ restrâns, de locuitori dedicați renașterii sale. A doua este alegerea lui Blaxxun de a dezvolta lumea cu Virtual Reality Modeling Language sau VRML, o încercare timpurie a unui standard care ar putea face pentru grafica 3D ceea ce codul de browser HTML omniprezent, interoperabil, făcuse pentru text. Deși VRML nu mai este folosit, obiectele realizate cu acesta pot fi redate în browserele web moderne prin JavaScript – așa că, în loc să reconstruiți manual spațiile, CTR poate arunca fișierele originale direct în lume. „Faptul că suntem capabili să facem acest lucru se datorează frumuseții standardelor deschise”, spune Mike, codificatorul principal al proiectului.

Aceste spații 3D au fost însă doar o parte a experienței. CTR nu are acces la codul sursă care a alimentat unele dintre cele mai importante funcții ale Cybertown, cum ar fi clientul său de chat și CityCash. În timp ce membrii echipei au avut contacte sporadice cu angajații Blaxxun, ei au trebuit să reconstruiască sistemele backend de la zero și multe dintre aceste caracteristici nu au fost încă adăugate la pre-alfa – inclusiv lucruri precum casele personale și o economie funcțională. unele dintre elementele cheie care au făcut ca Cybertown să se simtă ca un oraș.

CTR pre-alfa are încă o amprentă online mică. Rayken spune că lumea are aproximativ 200 de membri și, dacă vizitați astăzi, veți găsi medii în mare parte goale. Dar printr-un portal de pe browser, puteți explora multe dintre zonele originale ale Cybertown. Sub redările 3D, veți găsi mesaje de chat de la rezidenți care amintesc despre spațiile pierdute de mult timp și salutând concetățenii pe care nu i-au văzut în Cybertown de ani de zile.

CTR se relansează în timpul unei explozii de interes pentru metavers, un termen inventat de autorul Neal Stephenson cu trei ani înainte de lansarea Cybertown. (Dezvoltatorul Blaxxun era cunoscut anterior ca Soarele Negru, numele unui club metavers din romanul lui Stephenson Prăbușire de zăpadă.) Și multe platforme moderne merg pe teren pe care creatorii și utilizatorii Cybertown l-au explorat cu zeci de ani în urmă, cum ar fi imobiliare digitală și o economie virtuală. „A fost într-adevăr o „prima” subestimată în lumea realității virtuale”, spune Rayken.

Astăzi, noua iterație a Cybertown nu încearcă să concureze cu lumi virtuale mai noi. Acestea fiind spuse, este, de asemenea, gata să accepte noi rezidenți – iar pre-alfa este deschis pentru oricine face clic pe linkul albastru „IMIGRAȚI” de pe pagina de conectare Cybertown Revival. „Întregul scop al proiectului este de a păstra ceea ce era o bucată grozavă de internet în anii ’90 [and] ’00”, spune David, șeful proiectului CTR. „Evident, este grozav să revăd vechi nume familiare, dar suntem mai mult decât fericiți pentru noii veniți să experimenteze Cybertown.”

Add Comment